Polar Encyclopædia

LE MONDE DU PLANCTON

... au premier abord : de l'eau, de l'eau à perte de vue, mais pour les chercheurs, de l'eau de mer régulièrement remontée de toutes les profondeurs et dont il faut remplir des centaines de fioles, en même temps que sont relevées les températures! Les analyses physico-chimiques ultérieures de ces échantillons permettront de mieux connaître les quantités d'éléments nutri­tifs présents dans l'océan et indispensables à la croissance des algues microscopiques du plancton, base de la chaîne alimentaire marine.

Quatre algues planctoniques antarctiques comparées au point d'un i agrandi 200 fois (cercle), 3 Diatomées, F. Kerguelensis (1), C. criophilum (2), N. closterium (3) et 1 Dinoflagellée C. pentagonum (4).

Le développement des algues planctoniques

Le développement des algues planctoniques est régi, comme pour tous les végétaux, par des facteurs physiques (température, lumière) et chimiques (sels nutritifs, métaux, gaz dissous). Les campagnes océanographiques menées dans l'océan Austral ont permis de répondre à une étonnante ques­tion : pourquoi ces eaux, longtemps supposées riches d'après leurs éléments nutritifs - sur le modèle de l'hémisphère Nord - sont-elles, en réalité, si peu productives en phytoplancton (pro­duction primaire)? La mauvaise pénétration de la lumière en profondeur, due à la forte agitation permanente durant les beaux jours, limite le profit que les algues pourraient tirer des éléments nutritifs (nitrates, phosphates, sulfates, silicates). De plus, les algues planctoniques épuisent très vite les silicates, pour construire leur enveloppe de silice. Cette production pri­maire devient toutefois plus importante à la lisière du continent Antarctique où, en début d'été austral, l'eau de fonte de la ban­quise stabilise la surface et où les sels nutritifs sont apportés en abondance par les remontées d'eau au niveau de la diver­gence. Ailleurs en revanche, les eaux très bleues de l'océan Austral sont synonymes de «désert océanique».
 

Ce copépode est un des animaux du plancton (l'agrandissement du i du texte donne l'échelle). Un filet à plancton.

Les algues planctoniques antarctiques

Les algues planctoniques antarctiques majoritaires sont les Diatomées (10 à 200 microns), dont lesrestes siliceux tapis­ sent les grands fonds des hautes latitudes sur des centaines de mètres d'épaisseur. Corenthron criophilum et Fragilariopsis kerguelensis sont particulièrement communes. Les Dinoflagellées sont également bien représentées. La basse température de l'océan Austral (moins de 4°C) ralentit leur métabolisme de près d'un facteur 10. Ici, on est loin des 2 ou 3 divisions par jour, communes sous les tropiques.

Le krill Euphausia superba (grandeur nature 6 cm).

Le krill (de fausses crevettes de quelques centimètres dites Euphausiacées - surtout Euphasia superba enAntarctique) est toujours présenté comme la vedette des animaux planctoniques antarctiques. Pourtant, les minuscules crustacés copépodes sont, comme partout ailleurs dans le monde, sans doute les plus nombreux dans le zooplancton (1 à 10 par litre d'océan!). Le krill n'est pas stricto sensu planctonique puisqu'il nage à plus de 2 km/h, descendant en profondeur et remontant pour trouver sa nourriture en filtrant l'eau. Le krill semultiplie au sud de la convergence, en suivant les pulsations de la banquise (peut-être profite-t-il des algues microscopiques qui poussent sur les glaces dérivantes?). La concentration par les courants en essaims, parfois visibles par avion, rend le krill particuliè­rement exploitable par les baleines, les oiseaux... et éventuel­lement les hommes! C'est cette concentration qui trompe sur la véritable productivité des eaux antarctiques qui est, somme toute, nettement inférieure à celle des eaux arctiques...

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